Mi vida como una rata de túnel durante la Guerra de Vietnam.

La mayoría de nosotros que servimos como ratas túnel durante la Guerra de Vietnam rápidamente nos dimos cuenta de que gatear a través de búnkeres enemigos sería la menor de nuestras preocupaciones. Mi vida como una rata de túnel durante la Guerra de Vietnam.

Mi vida como una rata de túnel. Soldado inspeccionando un bunker en la Guera de Vitnam
Mi vida como una rata de túnel. Soldado inspeccionando un bunker en la Guerra de Vietnam.

Es la parte del trabajo que la gente quiere escuchar: quieren saber cómo fue descender a las vías subterráneas, almacenes, arsenales y cuarteles del Vietcong. Pero, de hecho, a pesar de lo peligroso que era ese trabajo, la mayoría de nuestras bajas estaban sobre la superficie, cuando nos comprometimos en la otra parte de nuestro trabajo: encontrar y desarmar minas y trampas explosivas en El dilema nacional y universal de La Guerra de Vietnam.

El trabajo de tunnel rat.

En su mayor parte, el trabajo de tunnel rat fue un nombre genérico para el trabajo que hicimos como ingenieros de combate. Fuimos entrenados en la Escuela de Ingeniería Militar del Ejército Australiano, ubicada a 20 millas al oeste de Sydney. El curso de tres meses abarcó una gran cantidad de terreno: detección de minas, desactivación de trampas explosivas, búsqueda de túneles y demoliciones. De alguna manera, me había convencido a mí mismo que mi trabajo como ingeniero de combate iba a ser más de “ingeniero” que de “combate”, que los verdaderos expertos manejarían las cosas realmente peligrosas. Estaba equivocado.

Llegué a Vietnam el 11 de junio de 1969, con el rango de zapador, el equivalente del Cuerpo de Ingenieros de un soldado de infantería. Nuestra base estaba en Nui Dat, a 70 millas al sureste de Saigon. Me emparejaron con una rata de túnel experimentada, Cpl. Geoff Handley. Trabajamos en parejas, con el “No. 1 “- Geoff – transmitiendo lo que él sabía para mí, su” No. 2. “Después de seis meses, nos separamos, y me convertiría en el número uno.

Mi vida como una rata de túnel durante la Guerra de Vietnam. El vuelo desde el nido.

Mi vida como una rata de túnel.Tanque Centurión
Mi vida como una rata de túnel. Tanque Centurión.

Después de solo cuatro días, Geoff me dijo que íbamos a salir al bosque durante cuatro semanas para despejar el campo  como parte de la Operación Esso, liderada por el 5to Batallón Real Regimiento Australiano. El 15 de junio, fuimos recogidos por una tropa de tanques Centurión ya cargados con un pelotón de infantería. Cuando llegamos a nuestro destino, nos enteramos de que uno de los pelotones del batallón ya había sido diezmado el primer día de la operación.

Muchas de las bajas fueron de minas; el área estaba llenas de ellas. Sgt. Rod Lees, de 12 pelotones, había estado parado en una mina M16, también llamada “Jack saltarín” porque, cuando se disparaba, arrojaba un explosivo a la altura de la cintura y detonaba. Mató a tres soldados e hirió a otros 24. Aunque gravemente herido, el sargento Lees era un hombre afortunado, uno de los tres australianos de los tres que sirvieron en Vietnam y mantuvieron la vida y las piernas después de estar en una mina M16 en pleno funcionamiento.

Un primer ataque norvietnamita.

Ocho días más tarde, justo antes de la medianoche del 23 de junio, un centinela detectó un movimiento justo fuera de nuestro perímetro. Uno de nosotros abrió fuego, y pronto recibimos una granada propulsada por cohete del enemigo en respuesta. Afortunadamente, la granada golpeó un montículo de tierra, absorbiendo la explosión.

Pero todo esto fue sólo una distracción. El enemigo estuvo allí esa noche para plantar una mina antivehículo. A la mañana siguiente, un transportador de personal que se acercaba a nuestra posición golpeó esa mina, dando volteretas en el aire con tal fuerza que aterrizó de nuevo en el cráter creado por la explosión. Fue tal vez a 30 metros de nuestra posición.

Geoff y yo abrimos camino hacia el vehículo volcado, yo usé el detector de minas y Geoff pinchando con su bayoneta. Estábamos buscando las minas antipersonal que el enemigo generalmente tendía, dirigidas a los hombres que sabían que se apresurarían a ayudar a las bajas. De repente, allí estaba yo, haciendo cosas que estaba seguro de que solo los expertos harían.

Una vez que alcanzamos el vehículo, pudimos ver que el comandante de la tripulación y el conductor eran los únicos a bordo, y los dos estaban muertos. La cabeza de uno de ellos había sido aplastada. Nunca antes había visto a una persona muerta, y todavía recuerdo mi sorpresa de que el cuerpo humano pudiera estar tan distorsionado y devastado.

El sonido de una mina.

El 4 de julio – 10 días después – alrededor de las 9 pm, Geoff y yo escuchamos una explosión cerca, que Geoff reconoció de inmediato como el sonido de una mina M16. Pronto supimos que la sección 7 del batallón había golpeado la mina, y que aproximadamente la mitad de los 24 hombres del pelotón eran víctimas. Geoff sabía que uno de nuestros compañeros ratas del túnel, Sapper Robert Earl, conocido como Yogi, era el N ° 1 del equipo unido a ese pelotón.

Treinta minutos más tarde, pronto escuchamos otra explosión, desde la misma dirección. “Los pobres bastardos han golpeado otra mina M16”, dijo Geoff, y alrededor de las 10 p.m. le dijeron que nos llevarían al incidente de la mina en helicóptero, junto con otra rata del túnel, Rod Crane, además de algunos médicos e infantería.

A lomos de los Helicópteros.

Datos de todos los helicópteros derribados en la guerra de Vietnam Bell UH-1
Datos de todos los helicópteros derribados en la guerra de Vietnam Bell UH-1.

Después de que todos trepamos a bordo del helicóptero se despegó del suelo en lo que iba a ser mi primer viaje en helicóptero, y luego descendió directamente hacia abajo. El piloto dijo que la carga era demasiado pesada y que dos o incluso tres muchachos tendrían que bajarse.

A menudo recuerdo la decisión de Geoff de arrojarme del aparato, pensando que es muy probable que me haya salvado la vida.  Mi ingenuidad e inexperiencia, habría sido una responsabilidad allí esa noche. En la oscuridad, en medio de la escena de la carnicería humana creada por las dos explosiones de la mina y con quién sabe cuántas minas todavía en la zona, mis posibilidades de cometer un error eran altas.

Al llegar al sitio, Geoff y Rod inmediatamente se pusieron a trabajar. Yogui Earl había sido herido por ambas explosiones de mina: en el hombro por la primera y luego una severa en las piernas por la segunda. A pesar de sus heridas, continuó limpiando minas, ayudando a asegurar la supervivencia de sus camaradas. De los 24 hombres, tres estaban muertos y 15 heridos, 10 de ellos lo suficientemente graves como para ser evacuados a Australia.

“Yogi fue simplemente increíble”, recordó Geoff más tarde. “Los pedazos estaban colgando de sus piernas, y había perdido mucha sangre, una gran cantidad de sangre. No podía moverse, pero tan pronto como nos vio comenzó a decirnos qué áreas están despejadas, qué áreas no se han comprobado y cómo se marcaron los carriles seguros. Esto nos permitió dirigir con seguridad a la infantería que había llegado con nosotros a posiciones en las que podían proteger eficazmente al pelotón mientras seguíamos con nuestro trabajo “.

Yogi fue evacuado en helicóptero al 36 ° Hospital de Evacuación, en Vung Tau, y posteriormente enviado a su casa en Australia. Fue “mencionado en los despachos”, un honor para el valor en el combate en el ejército australiano, que sin embargo fue un reconocimiento terriblemente inadecuado por el coraje que mostró esa noche.

Mi vida como una rata de túnel continuaba.

Geoff regresó a la mañana siguiente, y realmente no discutió qué había ocurrido en el incidente de la mina. Todo fue tratado como parte del trabajo. Era un mecanismo de autopreservación aparentemente eficaz, pero con costos a largo plazo en forma de recuerdos reprimidos.

Durante los días finales de la operación, escuchamos cómo varios otros elementos del regimiento y sus ratas de túnel también se habían visto involucrados en incidentes con minas. Incluso hoy en día, la Operación Esso sigue siendo infame en la historia militar australiana por la alta tasa de bajas, principalmente de las minas.

Geoff y yo llegamos a nuestro campamento base de Nui Dat el 15 de julio, y nos recibieron con la noticia de que la noche siguiente se celebraría una barbacoa para las tropas. Lo primero que noté en las festividades fue cómo los chicos que habían estado en el país durante seis meses o más tenían un vínculo especial. No era nada manifiesto, pero existía una confianza y una confianza subyacentes entre ellos. Compartieron un sentido del humor agudo, aparentemente cruel, usando frases totalmente extrañas para nosotros. Pronto aprenderíamos que sólo el trabajo difícil en este lugar podría dirigir tu humor a esos espacios oscuros.

La gran fiesta en medio de la guerra.

Como la mayoría de los jóvenes de la época, yo había bebido mucho, pero nunca había visto nada parecido a la barbacoa esa noche. Todo el mundo estaba recién bañado y con nuevos pantalones y camisas estilo ejército, pero en poco tiempo, prácticamente todas las camisas habían sido hechas trizas, dejando a algunos hombres con poco más que un collar. Era evidentemente un ritual. Comimos los bistecs y las salchichas, pero los cangrejos y la ensalada eran municiones en una pelea de comida, finalmente envolviendo a la tropa entera y dejándonos a todos salpicados de agallas de cangrejo, hojas de lechuga y restos de tomate.

Todo fue bondadoso, y obviamente un medio para sobrellevarlo. Estoy seguro de que un psiquiatra podría explicarlo en términos técnicos, pero era bastante obvio que el alcohol, el comportamiento y la camaradería especial que disfrutaban las “manos viejas” eran todos un medio para eliminar las cosas desagradables, lo que nos permitía obtener con la tarea continua en los próximos meses.

Para mí, esa primera operación pareció ser una excelente introducción para mi gira en Vietnam, aunque no tenía idea de si lo que sucedió era típico, y no había forma de medir si lo había pasado mal o si realmente había llegado lo peor.  Me gustaría creer que fue el último.

Nuestra unidad de rata túnel era pequeña, con un máximo de 120 hombres en el país en cualquier momento, y un total de alrededor de 700 que sirvieron de 1965 a 1972. Durante ese período, 36 de nosotros murieron y alrededor de 200 resultaron heridos, lo que nos ocasionó una baja tasa del 33 por ciento, alto incluso para los estándares de la Guerra de Vietnam. Uno de cada tres de nosotros fue asesinado o herido durante nuestra gira.

Jim Marett sirvió en la Guerra de Vietnam con los Royal Australian Engineers. Es presidente de la Asociación Vietnam Tunnel Rats en Australia y en 2014 recibió una Medalla de la Orden de Australia por parte del gobernador general del país por su trabajo con veteranos de guerra.

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