Los pilotos Chopper en la guerra de Vietnam.

Los pilotos Chopper en la guerra de Vietnam éramos la gente del río, pero también pasamos mucho tiempo en helicópteros. Era un operador de radio en la novena división de infantería, con sede en el delta del Mekong al sur de Saigón.

Los pilotos Chopper en la guerra de Vietnam.
Bill Lord como soldado de infantería en Vietnam.

Cuando me fui, alguien me dijo que había cometido más de 50 ataques de combate a través de helicópteros. La mayoría, pero no todos, eran inserciones de rutina que podían suceder tres veces al día. Ocasionalmente había resistencia ligera. Algunas veces hubo una buena cantidad de disparos. Y como nunca se sabía realmente cuándo comenzaría el tiroteo, todos desarrollamos nuestra propia fórmula para cuando, bajo fuego, decidiéramos saltar del helicóptero.

Las variables a tener en cuenta para saltar del helicóptero.

Si supiera qué era una ecuación diferencial, diría que podría haber sido una. Había tantas variables. Primero estaba la altitud. Podrías saltar desde muy alto y tal vez romper tus piernas. La velocidad de avance del helicóptero era algo a tener en cuenta. El área de aterrizaje podría ser agua, barro o tierra seca. Todos eran factores. Querías salir de ese helicóptero rápidamente porque el helicóptero era el objetivo. Aún así, no querías entrar en pánico y saltar demasiado pronto. Entonces cada individuo tenía su propio punto de salto. La mía probablemente fue más o menos la altura de saltar desde el techo de una casa de un piso. Un buen término medio que equilibra todos los riesgos.

Los pilotos no tuvieron el lujo de saltar. Los pilotos de helicópteros en Vietnam estaban entre los más fuertes de todos nosotros. Tuvieron muchas bajas, pero siempre parecían estar allí cuando los necesitabas. Volarnos a las zonas de aterrizaje caliente, llevarse los evacuados para “quitar el polvo” a los heridos y simplemente recibir disparos de todos lados cuando estaban en el aire significaba que no había mucho en el camino de un día de rutina para ellos. Ellos ganaron cada elogio que recibieron. Muchos, demasiados, no sobrevivieron: 2.165 pilotos de helicóptero murieron en combate y otros 2.500 tripulantes.

Muchos de los sobrevivientes siguieron como pilotos en activo. Después de Vietnam, esos pilotos a menudo se presentaban para volar helicópteros de noticias para las estaciones de televisión donde yo trabajaba, y me encantaba ir a volar con ellos. En uniforme o de paisano,  eran clientes muy interesantes.

Accidente de Helicóptero antes de despegar.

Un helicóptero es un artilugio incómodo. Hay enormes fuerzas G que compiten tirando en diferentes direcciones, y parece casi un milagro que pueda volar. No se requiere una pequeña cantidad de habilidad para volar uno, incluso sin la superposición de disparos en tierra, zonas de aterrizaje empinadas y varias emergencias de vida o muerte. Y estos pilotos en Vietnam nunca fueron mimados.

Tenemos un horrible ejemplo de esa tarde cuando nos alineamos para abordar helicópteros que nos llevarían a la siguiente zona de aterrizaje. Estábamos dispersos en lo que se llamaban piquetes de seis hombres cada uno. Cinco grupos estaban en una línea a la izquierda separados por aproximadamente 25 metros cada uno. Cinco más estaban a la derecha cuando los helicópteros descendieron a nuestras posiciones. Podrías descubrir rápidamente qué ave venía por ti y era fácil seguirla directamente al suelo. En este caso, mientras mis ojos seguían a nuestro helicóptero, noté una cerca corta de alambre de púas a sólo cm. del suelo. Parecía demasiado bajo para un que fuese un problema, pero el helicóptero entró un poco rápido, haciendo que el piloto levantara la nariz y soltara la cola lo suficiente para que el rotor de cola golpeara ese cable. Los siguientes eventos sucedieron tan rápido que es difícil imaginar incluso ahora cómo sobrevivimos.  Aquí puedes ver los Datos helicópteros derribados en la guerra de Vietnam.

Una carnicería como daño colateral.

En el momento en que el rotor de cola golpeó la hebra de alambre, el helicóptero volcó sobre su lado izquierdo. El rotor principal se clavó en el suelo y se astilló en mil pedazos. Tuvimos la suerte de haber estado en el lado derecho del helicóptero o probablemente no hubiéramos sobrevivido. Nos habíamos zambullido en el suelo, pero todavía podíamos ver al artillero de la puerta lateral derecha y al copiloto saliendo justo cuando el helicóptero, ahora estrellado estallaba en llamas. El copiloto debía haber sabido que eso iba a suceder porque salió de los restos con un extintor de incendios. Pero no fue para apagar el fuego. El fuego ya estaba más allá de eso. Lo roció directamente sobre el parabrisas de plexiglás frente al piloto que estaba luchando por salir. La fría pulverización de dióxido de carbono redujo el plástico caliente y el parabrisas literalmente se desprendió.

El artillero de la puerta izquierda no tuvo oportunidad. Estaba atrapado debajo del helicóptero justo al lado del tanque de combustible que explotaba en humo negro. Ya estábamos todos levantados y todos pensaron en voltear el helicóptero en posición vertical, pero el calor abrasador nos impedía acercarnos a él. El artillero murió muy rápido.

El piloto estaba angustiado más allá de toda descripción. Cualquiera podría llamar a esto un trágico accidente, pero en su mente fue un error del piloto. En su mente, su error le había quitado la vida a uno de sus tripulantes. No hay nada peor para un chico en su posición.

Fue una escena muy mala. Un helicóptero ardiente. Un artillero muerto en la puerta. Los soldados asustados y este piloto inconsolable sentado en el suelo llorando.

Por fin el momento del rescate.

A los pocos minutos de iniciado este drama,  nuevos helicópteros llegaron a la escena, uno de los cuales llevaba a un tipo que claramente era el hombre a cargo de todo este escuadrón de helicópteros.  Se dirigió directamente hacia el piloto y le dijo que se levantara del suelo. Él nunca preguntó qué pasó. Sin brazo alrededor del hombro. Se limitó a llevar al piloto llorando al helicóptero en el que acababa de llegar y le ordenó al piloto que subiera y tomara el mando.

Esta fue una guerra. Si va a ser un piloto eficaz en el futuro, no hay tiempo para el duelo ahora. Fue la última versión de volver a la bicicleta. Pero así es como hicimos las cosas. No hubo tiempo para el sentimiento.

Me encontré hace poco con un ex piloto de helicópteros de Vietnam que había estado unos años adelante en nuestra, en la escuela secundaria. Dijo que era el mejor trabajo que había tenido, a pesar de todos los peligros. Aún lo extrañaba. Mientras hablábamos, podía decir que incluso ahora, 50 años después, felizmente regresaría a la cabina. Todavía tenía ese rostro descarnado que me recordó a todos los pilotos de Vietnam que había conocido.

Bill Lord es un ejecutivo de noticias de televisión retirado y ex gerente general de WJLA-TV en Washington, DC Durante la Guerra de Vietnam sirvió como sargento de infantería llevando una radio para Charlie Company, 4 ° / 47 de Infantería, 9 ° División de Infantería.

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