La guerra química en el conflicto de Vietnam.

La guerra química en el conflicto de Vietnam. Justo antes del amanecer del 18 de noviembre de 1967, los hombres del 266° Pelotón Químico del Ejército se despertaron para relevarse y se reunieron en formación.

El pelotón estaba unido a la Primera División de Infantería, y los hombres estaban apostados en la base de la división, en lo profundo de las colinas de arcilla roja al norte de Saigón.

Un día cotidiano de La guerra química en el conflicto de Vietnam.

Los hombres tenían un día típicamente ocupado por delante. Sus tareas incluyeron obtener 15 tanques de Agente Naranja para defoliar el perímetro de la base; disparar morteros en un área justo afuera de la base, para una caída química nocturna; trabajar en el patio de bombas para preparar 24 bidones de gas lacrimógeno CS; preparar 48 fusibles de fósforo blanco para detonar los bidones, cargar los bidones en un helicóptero de carga CH-47 y finalmente, esa misma tarde, dejar caer 24 bidones del gas por la escotilla trasera del helicóptero en su objetivo. Fue, en 1967, simplemente otro día en la vida del 266° Pelotón Químico, en la guerra estadounidense en Vietnam, una guerra que fue, en muchos aspectos, una guerra química.

En los comienzos nada era así. Pero a medida que se profundizaba en el conflicto, se hizo obvio que las armas químicas podrían jugar un papel crítico. En el caso de la Primera División, esa acción cotidiana se produjo cuando el Viet Cong cavó en el norte de Saigón, con una red de bunkers subterráneos y túneles que estaban prohibidos. Espacios peligrosos donde las armas convencionales tendrían un efecto limitado. Ese otoño, el 266° y otros pelotones químicos comenzaron a entrenar para usar CS y otros productos químicos para apoyar las operaciones de combate.

CS lacrimógeno no era la única herramienta en el arsenal del pelotón, e ir tras los túneles no era su única misión. Manejaban todo lo relacionado con productos químicos, desde la pulverización de mosquitos hasta la quema de basura. Rocíar defoliantes, como el Agente Naranja y prepara napalm. Los productos químicos estaban en todas partes, y su proliferación en el esfuerzo bélico estadounidense generó preocupación porque Estados Unidos estaba cruzando una línea roja en Vietnam, violando la prohibición del Protocolo de Ginebra de 1925 contra el primer uso de armas químicas en la guerra.

Antes de La guerra química en el conflicto de Vietnam.

Uso químico en la primera guerra mundial. La guerra química en el conflicto de Vietnam.
Uso químico en la primera guerra mundial. La guerra química en el conflicto de Vietnam.

Las armas químicas no aparecieron de repente en el arsenal de Vietnam de los Estados Unidos. En 1918, en respuesta a los ataques con gas alemanes en la Primera Guerra Mundial, los militares crearon el Servicio de Guerra Química (renombrado como Cuerpo Químico en 1947). Creado para desarrollar armas biológicas y de gas como respuesta a los ataques del enemigo. Desarrollaron medidas defensivas para proteger a los soldados de armas químicas, biológicas o radiactivas a través de agentes de descontaminación. Las fuerzas armadas también desarrollaron usos no militares de productos químicos no letales. Suministró gases lacrimógenos (bromuro de xililo) a las fuerzas policiales en los años 1920 y 1930 para dispersar a las turbas enojadas. (Los científicos militares británicos desarrollaron CS como un reemplazo más potente en la década de 1950).

Durante la Segunda Guerra Mundial, los militares desempeñaron un papel fundamental en la creación de nuevos productos químicos terriblemente destructivos. Después de probar con éxito la gasolina gelificada en el campo de fútbol de Harvard, los militares coordinaron la producción de napalm en granadas incendiarias, lanzallamas y bombas que cayeron sobre ciudades como Tokio y Dresde, Alemania.

El DDT.

La guerra química en el conflicto de Vietnam. Extructura química.
La guerra química en el conflicto de Vietnam. Extructura química.

Mas tarde las unidades químicas diseminaron un insecticida recientemente descubierto. El DDT. Lo difuminaban a través de las ciudades italianas y en el interior de los sacos de dormir de soldados para controlar los mosquitos y las garrapatas que transmiten la malaria y el tifus. En 1943, los militares abrieron un laboratorio de armas químicas y biológicas en Fort Detrick, Maryland, para centralizar la investigación.

El nacimiento del Agente Naranja.

La guerra química en el conflicto de Vietnam
La guerra química en el conflicto de Vietnam. Aviones Fairchild C-123B Provider.

Fue allí donde los científicos de la División de Cultivos probaron combinaciones de herbicidas, incluido un precursor del Agente Naranja hecho con una mezcla de los herbicidas 2,4-D y 2,4,5-T. Los científicos en la década de 1930 habían descubierto que esos productos químicos imitaban la hormona del crecimiento de una planta, pero no habían tenido éxito en el aprovechamiento de sus poderes inductores del crecimiento. En 1943, un botánico notificó al ejército que el aumento de las dosis convirtió el producto químico en un asesino de plantas, y nació el herbicida orgánico sintético. Los científicos de Fort Detrick probaron los herbicidas para su posible uso sobre la vegetación tropical. Concretamente la que cubre las islas japonesas en el Pacífico, pero la guerra terminó antes de que pudieran aumentar la producción.

Mientras que el Cuerpo Químico continuó probando todos los productos químicos para usos militares en la década de 1950, lo hizo en medio de un boom económico de la posguerra durante el cual muchos de los mismos productos se comercializaron. Los agricultores y jardineros utilizaron los productos químicos recientemente disponibles en sus “guerras” internas contra las plagas.

El Agente Naranja era bien conocido por la población civil.

Los dos herbicidas en el Agente Naranja, 2,4-D y 2,4,5-T, no fueron secretos; más bien, eran dos de los herbicidas más populares y ampliamente disponibles en el mercado. El gobierno desclasificó su investigación sobre plaguicidas casi de inmediato en 1945, abriendo el desarrollo para los mercados comerciales. En mayo de 1945, un químico de la American Chemical Paint Company, cerca de Filadelfia, recibió una patente titulada simplemente “Herbicidas”, que enumeraba más de una docena de fórmulas químicas preferidas, incluida una mezcla 50-50 de 2,4,5-T y 2,4-D similar al agente naranja. (Más tarde afirmó que desarrolló esta mezcla para matar la hiedra venenosa, ya que su hijo era extremadamente alérgico). En 1948, el Departamento de Agricultura registró esos nuevos herbicidas e insecticidas como “venenos económicos” y las ventas rápidamente despegaron.

Aunque las consecuencias del uso de herbicidas como el Agente Naranja se aclararon más tarde, siempre fueron concebidas como armas químicas no letales. La línea era menos clara con el gas CS. Aunque se pretendía oficialmente que aplicasen en túneles, los que estaban atrapados en el interior a menudo se asfixiaban, e incluso los sobrevivientes sufrían lesiones respiratorias.

Y entonces llegó el Napalm.

 

La guerra química en el conflicto de Vietnam. 266º pelotón.
La guerra química en el conflicto de Vietnam. 266º pelotón.

Los hombres del 266° pelotón alojarían una docena o más de barriles de gasolina gelificada dentro de un helicóptero, que luego volaría varios miles de pies por encima de un objetivo, como un búnker o un campamento. Una vez en el objetivo, la tripulación lanzó los barriles. Los Fusibles, expoletas o incluso  ametrallamientos de los aviones cercanos encendieron los barriles justo sobre el suelo, liberando una bola de fuego gigante. Cualquier cosa o cualquier persona dentro de varios cientos de metros era incinerada instantáneamente, mientras que la tormenta de fuego absorbía el oxígeno de los túneles y búnkeres del subsuelo. Los pelotones químicos comenzaron a entrenar en esta nueva forma de “apoyo de combate” en 1967, pero después de la ofensiva Tet en 1968 estaban encendiendo miles de litros de “gotas en llamas” todos los días. Habían cruzado la línea.

Comienzan las primeras críticas sobre La guerra química en el conflicto de Vietnam.

Este uso cada vez más intenso de productos químicos en combate generó una crítica internacional generalizada. Primero de los países comunistas pero cada vez más de los aliados estadounidenses y, finalmente, de los funcionarios en los Estados Unidos. Los helicópteros survietnamitas comenzaron a usar 2,4,5-T para matar cultivos en áreas controladas por los comunistas de las tierras altas vietnamitas en 1963. La Radio de Liberación de Vietnam del Norte acusó a los Estados Unidos de violar el Protocolo de Ginebra de 1925 y comparó el “aerosol venenoso” con las cámaras de gas nazis. Pero los líderes estadounidenses y sus aliados en el extranjero prestaron poca atención a estas protestas “infundadas”; los líderes militares contrarrestaron la propaganda en los medios de comunicación, con transmisiones vietnamitas del sur, explicando que los herbicidas eran inofensivos para los humanos y se usaban comercialmente en todo el mundo.

La respuesta internacional, sin embargo, se agravó con las caídas de ventas de CS. En 1966, un delegado de Hungría en las Naciones Unidas se quejó de que el uso táctico de los herbicidas y CS en Vietnam era una flagrante violación del Protocolo de Ginebra; también señaló que los Estados Unidos aún no se habían unido al protocolo. Con la llegada del Napalm en 1968, las acusaciones de guerra química se continuaron amplificando y sacudiendo al recién elegido presidente Nixon. En noviembre de 1969, presionó al Senado para que ratificara el compromiso de Estados Unidos con el protocolo, y renunció al primer uso de químicos letales (excepto el napalm en objetivos militares).

Intoxicación informativa por parte de la administración de Nixon.

Mientras Nixon intentaba asegurar al público estadounidense que el napalm no estaba cayendo sobre los civiles y que los herbicidas en el Agente Naranja estaban a salvo, un informe apareció en 1968 sugiriendo que el herbicida 2,4,5-T era altamente tóxico para los fetos animales. (Investigaciones posteriores determinaron la toxicidad derivada de las dioxinas contaminante). Mientras que los pelotones químicos continuaron arrojando miles de litros de CS y napalm desde helicópteros en Vietnam, Nixon actuó rápidamente para detener lo que temía sería una protesta nacional e internacional sobre un herbicida potencialmente tóxico. La Casa Blanca anunció una prohibición parcial de 2,4,5-T el 15 de abril de 1970, y el Departamento de Defensa hizo lo mismo, prohibiendo todas las misiones del Agente Naranja en Vietnam.

Había que hacer desaparecer el excedente químico a cualquier precio.

Miles de tanques del herbicida se acumularon en los puertos de los Estados Unidos, en las bases aéreas de Vietnam y en pequeñas cantidades en los depositos de los pelotones en los campos del ejército. Los militares transfirieron la reserva de Agente Naranja en Vietnam, más de 25.000 barriles, a la Isla Johnston en el Pacífico en 1972, pero el destino de CS y otros productos químicos en los campamentos fue menos claro. Cuando las fuerzas estadounidenses evacuaron sus campamentos y bases al final de la guerra, le siguieron los hábitos de desecho del día: quemar o enterrar materiales químicos no utilizados o corrompidos, incluidos CS, agentes descontaminantes y pesticidas.

El ejército estadounidense nunca más ha usado productos químicos tan extensamente como lo hizo en Vietnam. Las unidades militares estadounidenses ya no queman ni entierran desechos químicos. Pero el legado permanece. El Agente Naranja destruyó las vidas de miles de vietnamitas y estadounidenses. La respuesta internacional a las caídas de CS y las gotas de fuego desencadenaron acaloradas discusiones sobre la naturaleza de la guerra química que continúa cruzando la delgada líneas rojas, bombas incendiarias y bombas de barril en la actualidad (Siria y Afganistán). Los escondites de armas químicas permanecen enterrados alrededor de Vietnam, en sitios estadounidenses en desuso, en todo el sudeste asiático y Pacífico. Estados Unidos y Vietnam pueden ser aliados hoy en día, pero pocas personas de ambos lados están dispuestas a afrontar la huella química total de la guerra.

Fuente: David Biggs, profesor asociado de historia y política pública en la Universidad de California, Riverside, es el autor del próximo libro “La guerra en la tierra: la historia y el paisaje militarizado en Vietnam”.

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