Detrás del programa Phoenix.

Lo oculto Detrás del programa Phoenix se convertiría en uno de los aspectos más controvertidos en El dilema nacional y universal de La Guerra de Vietnam.

Patrocinado por la CIA, Phoenix utilizó equipos paramilitares para atacar a operativos comunistas encubiertos en pueblos de todo Vietnam del Sur. Testigos afirmaron que los miembros de los equipos del programa y sus asesores estadounidenses realizaban rutinariamente torturas, asesinatos, acusaciones que funcionarios estadounidenses negaban.

Torturas Detrás del programa Phoenix
Torturas Detrás del programa Phoenix.

A fines de diciembre de 1967, el gobierno de Vietnam del Sur anunció una reorganización de su esfuerzo de guerra contra la insurgencia comunista del país. Con efecto inmediato, todas las actividades de contrainsurgencia de Vietnam del Sur se convirtieron en parte de un nuevo programa conocido como Phuong Hoang, una referencia a un pájaro mágico asociado con la realeza y el poder en las tradiciones culturales vietnamitas y chinas. En respuesta a la medida de Vietnam del Sur, los funcionarios estadounidenses en Vietnam comenzaron a referirse a sus propios esfuerzos de coordinación contrainsurgente por el nombre que ellos consideraban el análogo occidental más cercano a la criatura mítica: Phoenix.

Detrás del programa Phoenix estaban los propios Vietnamitas del Sur.

Tran Ngoc Chau como principal mando Detrás del programa Phoenix
Tran Ngoc Chau como principal mando Detrás del programa Phoenix.

Hasta la fecha, el debate sobre Phoenix se ha centrado principalmente en los roles desempeñados por la CIA y los estadounidenses en el programa. Pero la gran mayoría del personal de Phoenix (soldados, interrogadores y analistas) eran vietnamitas. Explorar el rol de los vietnamitas del sur en Phoenix ofrece perspectivas alternativas sobre sus orígenes y significado.

De todos los vietnamitas que contribuyeron a Phoenix, quizás el más influyente fue un oficial del ejército de Vietnam del Sur llamado Tran Ngoc Chau. Cuando era joven, el Sr. Chau había abrazado el movimiento de independencia de Viet Minh y su carismático fundador, Ho Chi Minh. Pero se negó a unirse al Partido Comunista de Ho, y se sintió incómodo con el creciente énfasis del Viet Minh en la lucha de clases. En 1950, desertó al gobierno anticomunista apoyado por los franceses.

El Sr. Chau finalmente atrajo la atención del presidente Ngo Dinh Diem, quien lo asignó a trabajar en estrategia y tácticas de contrainsurgencia. En 1962, Diem nombró al Sr. Chau como jefe de Kien Hoa, una gran provincia en el delta del Mekong. El Sr. Chau pasó gran parte de los próximos tres años en Kien Hoa, experimentando con métodos “alternativos de contrainsurgencia.”

Detrás del programa Phoenix el Sr. Chau se encontró con demasiados problemas.

Tran Ngoc Chau aparece en un tribunal militar acusado de actividades procomunistas en marzo de 1970 Detrás del programa Phoenix
Tran Ngoc Chau aparece en un tribunal militar acusado de actividades procomunistas en marzo de 1970 Detrás del programa Phoenix.

El Sr. Chau rápidamente vio que el gobierno enfrentaba varios problemas superpuestos en Kien Hoa. La provincia era conocida como la “cuna de la revolución” porque los mandos comunistas organizaron uno de los primeros levantamientos locales contra Diem en uno de sus distritos en 1960. Además, el Sr. Chau recordó más tarde que el sistema de inteligencia del gobierno era “casi una broma”,  porque dependía de informantes que habían servido al estado durante años y que a menudo recibían desinformación del enemigo.

 Como resultado, las fuerzas gubernamentales en Kien Hoa a menudo no sabían quiénes eran los insurgentes o dónde estaban operando. En lugar de ataques selectivos basados ​​en inteligencia precisa, los comandantes recurrieron a operaciones intensivas con potencia de fuego que mataron o hirieron a residentes locales. La ira de los aldeanos se avivó aún más por “funcionarios locales y policías”, muchos de los cuales eran incompetentes.

El programa Census-Grievance Detrás del programa Phoenix.

Para remediar estos problemas, el Sr. Chau diseñó el programa Census-Grievance. Esta iniciativa envió equipos de pelotones a pueblos y aldeas bajo control gubernamental. Después de tomar un censo de la población, los miembros del equipo comenzaron a realizar entrevistas personales diarias y obligatorias con cada residente adulto. Las preguntas fueron aparentemente inocuas: ¿Has notado algo inusual últimamente? ¿Qué puede hacer el gobierno para ayudarlo a usted y a su familia? En parte, estas consultas tenían como objetivo obtener quejas sobre funcionarios locales abusivos, a quienes el Sr. Chau podría luego disciplinar o eliminar. Pero el objetivo final era recopilar más y mejor información sobre el enemigo.

Equipos de Contraterrorismo Detrás del programa Phoenix.

Excesos Detrás del programa Phoenix
Excesos Detrás del programa Phoenix.

La segunda innovación del Sr. Chau fue la creación de lo que llamó equipos de Contraterrorismo, un precursor de Phuong Hoang. Creado con el apoyo de la CIA, estos equipos consistieron en un pequeño número de hombres entrenados para llevar a cabo misiones clandestinas en territorio controlado por el enemigo. Cuando el Sr. Chau recibió información de inteligencia sobre las identidades y el paradero de los agentes enemigos, envió un equipo de contraterror para matarlos o capturarlos. De esta manera, el Sr. Chau y sus colaboradores de la CIA esperaban desgastar y destruir lo que más tarde llamarían la infraestructura del Vietcong: la red de cuadros y agentes comunistas que vivían en secreto entre la población rural.

El Sr. Chau sabía muy bien que sus métodos eran susceptibles de abuso.

Un propietario de una empresa sin escrúpulos podría manipular el programa Census-Grievance para persuadir al gobierno de que su rival local era comunista. Y los miembros de los equipos de Lucha contra el Terrorismo, si no están debidamente capacitados y supervisados, pueden sentir y actuar como si tuvieran licencia para cometer un asesinato. Para protegerse contra tales problemas, el Sr. Chau nombró inspectores para investigar los informes de irregularidades oficiales. También declaró que el uso de la fuerza letal seguiría siendo un último recurso, tomado solo después de que los esfuerzos para convencer a los agentes enemigos de desertar ante el gobierno hubieran fallado.

Apoyo al Sr. Chau entre los asesores estadounidenses.

Aunque el Sr. Chau hablaba inglés con un fuerte acento, podía presentar sus ideas sobre la contrainsurgencia de una manera sencilla y con sentido común, lo que lo hizo popular entre los asesores estadounidenses. Daniel Ellsberg, analista de RAND Corporation que más tarde se convirtió en activista contra la guerra, se encontró con Chau a mediados de la década de 1960 y lo consideró “el principal experto vietnamita en el proceso de pacificación”. El Sr. Chau también interactuó y trabajó con John Paul Vann, William Colby, Edward Lansdale y otras figuras prominentes en círculos de contrainsurgencia estadounidenses. A estos estadounidenses les gustó especialmente la insistencia del Sr. Chau de que era posible llevar a cabo la contrainsurgencia “de una manera humana y ética”, y de minimizar los daños colaterales a la vida y la propiedad de civiles.

Recabando información a los aldeanos civiles.

Gracias en parte al apoyo de sus amigos estadounidenses, el Sr. Chau fue asignado a fines de 1965 para dirigir un nuevo programa de capacitación en contrainsurgencia para oficiales vietnamitas del sur. Su promoción fue parte de un impulso de la CIA para diseñar una estrategia nacional de contrainsurgencia para Vietnam del Sur, esfuerzos que eventualmente producirían el programa Phoenix. Al diseñar Phoenix, los funcionarios de la CIA incorporaron el concepto de censura del Sr. Chau para recabar información de los aldeanos. La influencia del Sr. Chau también fue evidente en el componente más controvertido de Phoenix: los equipos de contraterrorismo de élite conocidos como Unidades de Reconocimiento Provinciales. Reclutados y entrenados por la CIA, estas unidades llevaron a cabo decenas de miles de misiones de “captura o asesinato” contra operativos enemigos desde 1968 hasta 1972.

Vídeo sobre metodos de tortura en la guerra de Vietnam.

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